Los cocodrilos americanos retornan a la Florida

BY ROBERTO CESPEDES ~ martes 13 de diciembre de 2022

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Florida no sólo es la capital mundial de los ataques de tiburón y hogar de más de un millón de alligators: ahora están retornado también los primos casi extintos de esos reptiles, los cocodrilos americanos.

En 1975 apenas quedaban unos 300 cocodrilos americanos (Crocodylus acutus) en las costas y manglares del estado. Gracias a las políticas de protección, su número se ha elevado casi siete veces a cerca de 2000, e incluso están extendiendo su hábitat más al norte de lo habitual, según el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de los Estados Unidos. 

Aunque siguen estando en la lista de especies amenazadas, menudo se les ve nadando en áreas costeras y canales de Coral Gables, Key Biscayne, Fort Lauderdale y los Cayos de la Florida. Los expertos aseguran que una población residente en los canales de enfriamiento de la central atómica de Turkey Point, cerca de Homestead, goza de muy buena salud a juzgar por el número de crías en el 2021.

Los cocodrilos americanos y sus primos los alligators (Alligator mississipiensis) han vivido por millones de años en esas áreas. Mientras a los alligators únicamente se les encuentra en Estados Unidos (tan al norte como Carolina del Norte y al oeste como Texas) y China, los cocodrilos americanos habitan también en áreas de México, Centroamérica y Cuba.

Aunque externamente se parecen, las diferencias saltan a la vista. Los alligators tienen el hocico ancho y un color mucho más oscuro. Viven en pantanos, lagos y canales de agua dulce. Si una vez estuvieron en peligro hoy su número supera cómodamente los 1.2 millones de ejemplares, solamente en la Florida.

Los cocodrilos, en cambio, tienen el hocico más estrecho y cónico, con dientes inferiores que sobresalen por la mandíbula superior. Su color es grisáceo y lo mismo se les encuentra en aguas dulces y salobres que soleándose en playas o nadando en mar abierto.

Las medidas son bastante parecidas, entre los 12 y los 14 pies máximo los machos, aunque los cocodrilos americanos pueden superar los 18 pies (6m). En cuanto a temperamento, los expertos consideran que los alligators suelen ser más oportunistas y peligrosos que los cocodrilos, por lo general más algo más tímidos y recelosos de los seres humanos.

Ya sea por temperamento o por la explosión de su número en áreas urbanas de la Florida, los ataques de alligators son mucho más frecuentes. Según la Comisión de Pesca y Vida Silvestre de la Florida, desde 1948 a 2022 se han reportado 442 ataques no provocados a seres humanos y 26 muertes. En el estado este año se están investigando 16 ataques, mientras a nivel nacional se registraron cuatro agresiones fatales.

En julio pasado dos alligators mataron a mordidas a una anciana que cayó a un estanque en un campo de golf en Florida. En otra agresión, un bombero que filmaba un video promocional en un lago casi pierde la vida durante un espeluznante ataque de un reptil de gran tamaño que fue filmado por un drone. El hombre perdió casi la mitad del cráneo.

Cada año circulan imágenes de ejemplares en vecindarios, piscinas o tomando el sol en los patios de viviendas que dan a canales. La ley prohíbe alimentarlos o acercárseles. Suelen ser animales muy oportunistas: cuando ven a una persona de estatura normal en la orilla de un lago se mantienen a distancia en el agua, pero si uno se sienta inmediatamente se acercan al percibir una presa de menor tamaño. Por eso son tan peligrosos para niños y mascotas.

Por si cocodrilos y alligators fueran poco, en la Florida viven seis especies de serpientes venenosas, incluyendo la mocassín, varios tipos de cascabel y la serpiente Coral.

Además, a una hora de Orlando en la costa este se ubica la capital mundial de los ataques de tiburón: New Smyrna Beach. Según el ‘International Shark Attack File’, el 40% de los 137 ataques no provocados reportados en el mundo durante el 2021 ocurrieron en Florida. La playa de New Smyrna concentra el 12% de las agresiones en el mundo: 17 ataques.


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